Cellule dei nostri corpi usano gli zuccheri per comunicare a livello molecolare

Credito: Virgil Percec

Un gruppo di ricercatori ha scoperto come comunicano le cellule del nostro corpo. Le cellule si basano sulle molecole di zucchero che, secondo gli stessi ricercatori, svolgono un ruolo chiave fungendo da veri e propri “canali” che le cellule e le proteine utilizzano per comunicare tra loro.
Il lavoro, pubblicato su Proceedings of the National Academy of Sciences, è stato condotto da Virgil Percec, ricercatore dell’università della Pennsylvania, insieme a Cesar Rodriguez-Emmenegger e ad altri collaboratori.

Secondo Percec, è sempre stato difficile capire come funzionano, ma in particolare come comunicano tra loro, le cellule umane in quanto “tutto nella cellule è liquido”, una caratteristica che rende difficile la maggior parte delle analisi e dei metodi.
Il ricercatore ha dunque pensato di utilizzare cellule sintetiche ingegnerizzate, una sorta di “sistema modello”, analizzate in maniera diretta con un metodo denominato “microscopia a forza atomica”.

Si tratta di un metodo che, grazie a scansioni ad altissima risoluzione, permette di rilevare forme e strutture alla scala del nanometro, una dimensione comparabile alla decimillesima parte di un capello umano. Con questo metodo, i ricercatori sono stati capaci di scoprire una concentrazione minore di zuccheri sulla superficie di una membrana cellulare, cosa che portava ad una maggiore reattività nei confronti delle membrane di altre cellule.

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