Fosforo arrivato sulla Terra grazie a polvere cosmica?

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Il fosforo, un elemento molto importante per la vita visto che è un elemento costituente del DNA, potrebbe essere stato trasportato sulla Terra da fonti esterne, forse dalla polvere cosmica, secondo uno studio pubblicato sul Journal of Geophysical Research: Space Physics, come spiega l’American Geophysical Union.
Secondo i ricercatori la polvere cosmica, fatta da piccole particelle, entrerebbe nell’atmosfera terrestre fornendo a quest’ultima del fosforo. Nella stessa atmosfera, poi, le reazioni chimiche fanno sì che il fosforo si trasformi in una forma biologicamente utile, ossia fosfiti e fosfati metallici.

Fenomeno dell’ablazione

I ricercatori hanno preso in considerazione uno fenomeno noto come “ablazione”: quando entra nell’atmosfera, la polvere cosmica si vaporizza e tende a fondersi. Già studi precedenti avevano dimostrato in laboratorio che una polvere fatta da minuscoli frammenti di meteore una volta riscaldata va incontro a questo fenomeno e rilascia fosforo.

Simulazioni al computer

In questo studio i ricercatori hanno effettuato simulazioni al computer dimostrando che questo fenomeno può creare nell’atmosfera terrestre quantità significative di fosforo che poi va a finire sulla superficie. E questo fosforo, secondo lo studio realizzato da ricercatori, sarebbe biologicamente utile. Si tratterebbe, sostanzialmente, di una fornitura continua di fosforo essenziale per la vita sul nostro pianeta.

Forse c’è un sottile strato di fosforo a 90 km d’altezza

Le simulazioni, inoltre, hanno dimostrato anche che dovrebbe esistere un sottile strato atmosferico di molecole contenenti fosforo a 90 km di altitudine. Solo ulteriori ricerche atmosferiche potranno confermare le conclusioni delle simulazioni. Con ulteriori studi, inoltre, si potranno raccogliere dati per capire se questo fosforo formatosi nell’atmosfera grazie a reazioni chimiche e poi depositatosi sulla superficie terrestre sia stato davvero essenziale per la vita sulla Terra, almeno durante le sue fasi iniziali.
Il fosforo è fondamentale per quanto riguarda le biomolecole, come RNA, DNA e fosfolipidi. È importante soprattutto per la replicazione e per il metabolismo.

Note e approfondimenti

  1. Phosphorus Chemistry in the Earth’s Upper Atmosphere – Plane – 2021 – Journal of Geophysical Research: Space Physics – Wiley Online Library (IA) (DOI: 10.1029/2021JA029881)

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